Inga fler begravningar i Arlington på 25 år? Berömda kyrkogården tar slut tom



Tjänstemän säger att expansionsprojekt inte kommer att räcka, och nya begravningsregler för veteraner kan behövas

WASHINGTON - När Arlington National Cemetery grundades 1864 tjänade det som ett överflöd för andra Washington, D.C.-baserade begravningsplatser överbelastade av den stigande tidvattnet för inbördeskrigsolyckor.



Mer än 150 år senare har platsen blivit en nationell helgedom för amerikanska militärmedlems uppoffringar och står inför det motsatta problemet: Att minska utrymmet på norra Virginia-platsen kan tvinga veteranfamiljer att välja andra platser för sin älskades sista viloplats. , om ändringar inte görs de närmaste åren.

Den 29 mars höll senatens anslagskommitté en utfrågning på den välkända armékyrkogården för att diskutera de nuvarande operationerna samt framtida planer för att hedra landets fallna veteraner.

Högst upp på listan över hotande utmaningar är frågan om rymden. För närvarande närmar sig Arlington National Cemetery total kapacitet. Kyrkogårdens personal upprätthåller en hög begravningshastighet och genomför 27 till 30 ceremonier varje vardag och 10 till på lördagar. Bara under 2016 begravde eller invandrade Arlington 7.140 veteraner och kvalificerade familjemedlemmar.



Millennium-projektet, en sydlig utvidgning av kyrkogården som kommer att lägga till 27 hektar mark och 28 000 nya gravplatser, kommer att öppna hösten 2017.

Men Karen Durham-Aguilera, verkställande direktör för arméns nationella militärkyrkogårdar, sa trots detta arbete, att Arlington National Cemetery till år 2041 inte kommer att vara ett begravningsalternativ för de tjänstemedlemmar som tjänade i Gulfkriget och någon konflikt efteråt utan ändringar aktuella fotavtryck eller kvalificeringspolicyer.

Det är en hotande utmaning för en kyrkogård som redan drabbats av skandal de senaste åren. Under 2010 hittade arméutredarna mer än 100 omärkta gravar, många misstag på kyrkogårdskartor och minst fyra begravningsurnor dumpade i lagringsutrymmen för överflödig allvarlig smuts.



Året därpå upptäckte arméns revisorer att 12 miljoner dollar som anslogs mellan 2004 och 2010 inte kunde redovisas, vilket ledde till att kyrkogårdens överordnade och biträdande överintendent avgick. Tjänstemän har också kämpat för att flytta webbplatsposter från papper till digitala poster.

Men platsen är fortfarande ett av de mest vördade utrymmena i amerikansk militärhistoria. Kyrkogården grundades för mer än 150 år sedan för att vila fackliga soldater som dödades under inbördeskriget och har blivit den sista viloplatsen för vördade män och kvinnor som George C. Marshall, Anita Newcomb, John F. Kennedy och Thurgood Marshall. Arlington, medan en aktiv kyrkogård, har blivit en rikstäckande turistplats. Det är en plats för amerikaner att komma och hedra dem som har tjänat.

Senator Jerry Moran, R-Kansas, ordförande för panelens underkommitté för militärbyggnad, talade om Arlingtons betydelse för att hedra veteraner och tillhandahålla en länk mellan amerikansk historia, traditioner och seder. Han sa oavsett vilka frågor som står inför kyrkogården, lagstiftare är engagerade i att arbeta nära dig för att säkerställa den heliga markens eviga framgång.



Det kommer sannolikt att inkludera diskussioner om vem som kommer att kunna begravas på platsen under de kommande åren. Den debatten pågår fortfarande.

Durham-Aguilera sa att en förändring av dessa regler kan förlänga kyrkogårdens livslängd, men kräver samtal med allmänheten, kongressmedlemmar, veteraner och militärtjänstorganisationer. Rekommendationer för behörighet har lagts fram i en rapport av Arlingtons personal, men har ännu inte offentliggjorts.



Budgetbegränsningar har också begränsat kyrkogårdens finansiering på samma nivåer under de senaste fem räkenskapsåren, och tjänstemän sa att de nu anstränger sig förmågan att hålla jämna steg med civila löneökningar, årlig kontraktinflation och nya säkerhetskrav.

Vid utfrågningen erkände Durham-Aguilera också de enorma problemen med ansvarsskyldighet tidigare men sade att personalen har gjort stora framsteg för att reparera dessa problem. Tekniska förbättringar har säkerställt att varje grav nu kartläggs med digitala register för att underbygga varje gravplats. Tjänstemän har betonat vikten av vårdnadskedjan för att se till att vi vet var varje enskild person är begravd här.

Men dessa korrigeringar förändrar inte de hotande rymdproblemen inför kyrkogården. Efter utfrågningen besökte senatorerna grunderna för att se från första hand de nya södra expansionsplanerna, inklusive mark i skuggan av Air Force Memorial, som byggdes för 10 år sedan för att hedra en tjänst som fortfarande var årtionden från att fötas när Arlington Kyrkogården grundades.



Det fungerar som en påminnelse om de förändringar som kyrkogården redan har genomgått och förändringarna framöver. Senator Brian Schatz, D-Hawaii, sa att kongressens uppgift nu är att se till att den förblir en aktiv kyrkogård för kommande generationer.