Fistful of Firepower





LeMat var en fristående arsenal av förödelse. Med en roterande cylinder som innehöll en skrämmande nio omgångar och ett sekundärt fat som innehöll en massa buckshot eller en blyboll, hade revolveren få kamrater; de egenskaper som gjorde det så dödligt skulle dock göra det
visar sig också vara betydande brister. Inte bara var LeMat relativt komplicerad och svår att producera, den var 3,1 pund och mer än en fot lång, den var tung att bära och otrevlig i händerna på otränade skyttar. Med tanke på pistolens ovanliga storlek och funktioner är det lätt att avfärda som dåligt tänkt - lite mer än en mekanisk nyfikenhet. Ändå förtjänar det en andra titt, särskilt med tanke på det relativt primitiva tillståndet för pistoltillverkning i mitten av 1800-talet och de ogynnsamma förhållanden som södra pistoltillverkare i allmänhet möter under inbördeskriget. Kort sagt, det fanns andra skäl än en förment felaktig design för LeMats snabba bortgång. Liksom så många andra produkter från den konfedererade krigsmaskinen stod den inför en uppförsbacke mot den industriellt överlägsna norden när det gäller tillverkning och underhåll.

Dr Jean LeMat fick patent på sin pistol 1856. (Courtesy Glen C. Cangelosi, M.D.)



LeMat-revolverns osannolika historia börjar med namnet Jean Alexandre Francois LeMat. Till skillnad från många av hans samtida, inklusive Horace Smith, Daniel Wesson, Eliphalet Remington och Christopher Spencer, utbildades LeMat som läkare. Född i Frankrike 1821 studerade han medicin vid universitetet i Montpellier och arbetade på ett militärsjukhus i Bordeaux i ett och ett halvt år. År 1844 emigrerade läkaren till USA och bosatte sig i New Orleans, där han blev social och ekonomisk framträdande efter sitt äktenskap med Sophie LePretre, dotter till den rika planter och köpman John Baptist LePretre. Under processen fick LeMat som en kusin West Point-utbildad arméofficer P.G.T. Beauregard, en ingenjör som tjänat som general Winfield Scotts personal under det mexikanska kriget.

Förutom att exportera tobak och bomull till den franska regeringen, benade LeMat upp allt militärt, informerat om det senaste vapnet av Brevet Maj. Beauregard. De taktiska användningarna av olika skjutvapen fascinerade läkaren, liksom tekniken som gjorde dem möjliga. Han förundrade sig över arméns munstycke, en rad pistoler, gevär, hagelgevär, artilleri och ammunition, var och en utformad för att tillföra en viss typ av blodbad. Sådana innovationer inspirerade LeMat att utarbeta planer för sin egen pistol - ett vapen han hoppades skulle vara värt Amerikas rykte om eldkraft.

Den 21 oktober 1856 fick LeMat sitt första patent: nr 15 925. Dess uppfinnare märkte det som en förbättrad revolverare i centrum, annars känd som Grapeshot Revolver. Bland dess mest utmärkande drag var en 20-gauge smoothbore hagelgevärsrör som fördubblades som arboret, eller den centrala axeln, på vilken pistolens cylinder roterade. Detta gav skytten nio 0,42-kaliberkulor från revolvern och en extra belastning med boll eller buckshot från mittfatet.



Trots LeMats djärva påstående att [min] revolvers funktion talar för sig själv, var det i verkligheten inte lika tydligt som han hävdade. I en design som liknar den hos andra roterande pistoler innehöll den bakre delen av pistolens cylinder en slaghylskona för varje kammare. Dess hammare skilde den emellertid från de andra. För att skjuta hagelgeväret installerade LeMat en extra slagkott som ligger strax nedanför och i en liten vinkel mot cylinderns skjutmekanism. För att tillgodose denna inställning lade han till en gångjärnsanfallare till hammaren. När den vändes nedåt skulle den alternativa hammarsnosen träffa hagelgevärets grundfärg och tömma pipan.

LeMats design var olikt någonting i den federala arsenalen vid den tiden. Utsikterna till 10 kraftfulla skott gjorde det till ett potentiellt underverk, och Beauregard använde sina kontakter för att få uppmärksamhet för det geniala vapnet. Den 2 mars 1859 arrangerade han en rättegång i Washington, D.C., med en beväpningsnämnd bestående av högt uppsatta officerare som Braxton Bragg, Joseph E. Johnston och Winfield Scott.

För intervallprovet laddade de varje cylinderkammare med cirka 1 gram krut och en 0,42-kaliberprojektil. Hagelgeväret fick 2,5 gram pulver och 15 pellets buckshot eller en enda 1-uns boll. Styrelseledamöterna avfyrade totalt 25 pistoler och 13 hagelgevär i ett ospecificerat mål (troligen en tjock träplatta) på ett avstånd mellan 15 och 35 meter. LeMats revolver presterade i genomsnitt bra, med pistolrundor och 1-uns hagelgevärskulor som trängde in 2,5 tum, buckshot laddar 1 tum.



Denna andra LeMat-modellritning visar felaktigt åtta rundor i cylindern.

Ändå ansåg styrelseledamöterna att det fanns utrymme för förbättringar och nämnde specifika bekymmer över lastspaken fäst på höger sida av pistolens ram. För att ladda cylinderkamrarna använde skytten den här urholkade svängstången, som rymde en andra avtagbar ram för hagelgeväret. Enligt deras rapport ansåg officerarna att spaken var för stor och besvärlig och att revolveren skulle testas med trupper i fältet för att fastställa dess övergripande hållbarhet. Men förutom dessa reservationer var styrelsens åsikt om pistolen överväldigande positiv. I ett godkännandebrev förklarade försöksdeltagarna LeMat som en stor och viktig förbättring av [Samuel] Colts revolver; innehåller som det gör ytterligare tre pistolskott i den roterande cylindern och ett stationärt centralt fat ... Vi anser att denna arm är mycket överlägsen alla vi hittills har sett för användning av kavalleri, agerar mot indianer eller när vi laddar på en kvadrat av Infanteri eller ett batteri med fältstycken.



De noterade också dess värde för artillerister när de försvarade sina kanoner och för sjöpersonal när de gick ombord på fiendens fartyg. Kort sagt, de rekommenderar uppriktigt [red] att militären antar LeMats revolver så snart regeringen fann det praktiskt möjligt att göra det.

Med ett semiofficiellt godkännande i handen bildade LeMat och Beauregard ett partnerskap och gick i affärer. Trots sin blygsamma andel på 25 procent i satsningen tog Beauregard de enorma uppgifterna att främja pistolen, bygga relationer med rustningar och distributörer och hantera deras monteringskostnader.

I slutet av 1859 hade de redan spenderat 5 750 $ (158 000 $ idag) men hade lite att visa för det. Hittills har de bara producerat 100 pistoler, genom en liten Philadelphia-baserad vapensmed, John Krider & Co. Vad de behövde var en vapenrustning med stor kapacitet som kunde reproducera LeMats invecklade komponenter exakt.



Några av världens bästa vapentillverkare befann sig då i nordöstra USA. Men när avskiljningskrisen utvecklades våren 1861 var dessa anläggningar utanför gränserna för den sydligt sympatiserande LeMat och hans revolver.

Det nyetablerade förbundet behövde naturligtvis vapen och delvis tack vare påverkan från Beauregard, nu en konfedererad general, vann LeMat ett kontrakt i slutet av juli 1861 för att förse sydländarna med 5000 Grapeshot revolver. Men när han fick veta att söder saknade materiel och industriella resurser som behövdes för att producera ett så sofistikerat skjutvapen, hade LeMat inget annat val än att ta sin verksamhet till Europa, där hans pistoler skulle tillverkas i en ojämn produktionsprocess. För att göra delar till sina revolvrar använde LeMat rustningar i Liège, Belgien och Paris. Komponenterna skickades i sin tur till
Birmingham, England, för montering innan de skickades till konfederationen.



När kriget pågick gjorde farorna med det stormiga Nordatlanten, i kombination med riskerna med att driva unionens marinblokad, att leverera vapnen alltmer kostsamma och opålitliga. Av de 2900 producerade Grapeshot Revolvers LeMat uppskattar historiker att någonstans från 900 till 1700 faktiskt kom till Confederacy.

Förstahandskonton från LeMat-pistolanvändare är extremt svåra att hitta idag. Vi vet att de egna kalibrerna från den tidiga modellen (eller första serien) LeMats var en vanlig källa till klagomål från soldater. Arméns försörjningskedjor, norr och söder, levererade vanligtvis .36- och .44-kaliberpistolammunition. Det innebar att skyttar beväpnade med LeMats, som ursprungligen var kammare i kalibrerna .35 och .42, fick kasta sina egna projektiler.

I mitten av kriget hade LeMat laddat om den andra serien för att uppfylla dessa standarder. Han placerade också lastspaken på ramens vänstra sida för ett starkare fäste (även om de fortfarande ofta bröt); omformade avtryckarskyddet och eliminerade det utsmyckade fingerstödet; och lade till en lättillgänglig tumbrytare till hammarens gångjärn. Men trots dessa förbättringar valde södra trupper fortfarande andra modeller än LeMat.

Mer än en fot lång vägde denna andra modell LeMat, producerad ca 1860, nästan fyra pund. (INTERFOTO / Alamy Stock Photo)

Under konfliktens varaktighet var hans pistoler mer prestigeobjekt än betrodda stridsredskap. Många konfedererade befälhavare ägde dem. Förutom Beauregard ägde Jefferson Davis, Braxton Bragg, Joseph E. Johnston och Henry Wirz åtminstone en. Den legendariska kavalleristen J.E.B. Stuart älskade förmodligen hans. Även Stonewall Jackson ryktas ha haft en LeMat, även om hans revolvers vistelse förblir ett mysterium fram till i dag [se sidofältet, motsatt sida]. Utmaningen för moderna skjutvapenforskare är en brist på anekdoter som beskriver LeMats stridstjänst.

Detta väcker vad som kan vara en obesvarbar fråga: Såg LeMat mycket nytta under kriget? De ledtrådar vi har föreslår att det inte gjorde det. Till exempel finns det inga kvarvarande fotografier eller målningar som visar de anmärkningsvärda befälhavarna som ägde LeMats med sina hölstrade pistoler. När pistolens mest kända förespråkare, Stuart, skadades dödligt på Yellow Tavern den 11 maj 1864 bar han faktiskt inte en LeMat utan en Whitney.

Det är omöjligt att säga om detta ska ses som en tyst kommentar till revolverns kvalitet. För Dr. LeMats försvar var hans koncept sund och dess potentiella tillämpningar mångfaldiga. Scott, Bragg och resten av deras rustningskollegor trodde verkligen det. Men oavsett deras godkännande bleknade Grapeshot Revolver till sist ut i dunkel. Det sorgligt underutrustade södern kunde inte producera en pistol med så avancerad design, och LeMat fick aldrig den noggranna uppmärksamhet på detaljer som är kritiska för utvecklingen av varje skjutvapen. Den tillverkades i Europa och gled sedan i hemlighet tillbaka till söderna - omständigheter som sannolikt inte skulle leda till framgång.

Men mer än 150 år senare håller LeMats arv ut - mer på auktionsblocket än i amerikanskt
arsenaler. Bristen på hans revolvrar hjälper till att leda premiumförsäljningspriser, vanligtvis mellan 15 000 och 50 000 dollar, beroende på
På villkor. Faktum är att LeMats misslyckade pistol har fängslat otaliga historiefantagare och vapenentusiaster, många av dem villiga att betala stora pengar för att äga ett så sällsynt exemplar av ett ambitiöst vapen som hamnade på fel sida av kriget.

Michael G. Williams är en Maryland-baserad författare och skjutvapenentusiast. Han har inte råd med en äkta LeMat.